让盲人恢复视力的“光遗传学”新技术将进行首次人体实验

位于安阿伯市的 RetroSense Therapeutics 公司尝试通过一项被称为“光遗传学”的技术来修改神经元,以实现用光线“打开”或者“关闭”它们的目的。

根据麻省理工学院的一项技术审查报告显示,美国德克萨斯州的医生正在有计划地使用开创性的神经科学技术来恢复失明者的视力。位于安阿伯市的 RetroSense Therapeutics 公司尝试通过一项被称为“光遗传学”的技术来修改神经元,以实现用光线“打开”或者“关闭”它们的目的。


让盲人恢复视力的“光遗传学”新技术将进行首次人体实验


据了解,这项技术已经在小老鼠和猴子的身上得到了验证,但是这将是它首次被应用到人类的身上。该技术审查报告明确称,西南视网膜基金会将会参与到这项实验,其中涉及到15名视网膜色素变性患者。患有这种疾病的人眼睛视网膜的感光细胞会出现退化,使得患者失去周围视觉和夜视的能力,最终失明。


用光治疗失明


此前,有科学家曾经利用“光遗传学”技术成功将小老鼠大脑中的恐惧记忆去除掉。“光遗传学”涉及到用病毒来感染大脑中的细胞,该病毒中携带有一种存在于藻类的光敏感蛋白质。一旦细胞被感染,它们将会被某种颜色或者特定波长的光线“打开”或者“关闭”。


通常情况下,科学家们必须在动物的大脑中植入光纤电缆才能够访问到这些感光细胞。从这个角度来看,眼睛是使用这种疗法的理想目标,因为它已经暴露在光线中,不需要植入任何线缆或者进行脑部手术。


根据计划,医生将会把包含有光敏基因的病毒注入到患者眼睛中的神经节细胞里,这种细胞会把信号从视网膜传输到大脑中去。由于患者的视网膜受损,医生们希望能够绕过这些细胞,让神经节细胞直接对光线做出响应。


另外,接受这项实验的视网膜色素变性患者并不是完全失明的,但是他们也只能看到在自己面前挥动的手。RetroSense Therapeutics 公司的首席执行官 Sean Ainsworth 在接受媒体采访的时候表示,他希望这项治疗方法能够让患者看到桌椅甚至是达到能够阅读大字体的程度。


新的大脑疗法的开始


然而,需要注意的是,这种存在于藻类中的光敏感蛋白质只能够对单一颜色的光线做出响应。科学家认为,患者即使通过这种治疗方法成功恢复了视力,也只能够看到单一颜色的世界。到目前为止,我们并不清楚他们是怎样感知到颜色的,也无法确认他们真的能够看到除了黑色以外的其他颜色。


这项实验是否成功还有待观察,但是,它的应用前景是非常令人振奋的。目前,科学家们已经开始探索利用“光遗传学”技术来治疗其他的疾病,比如帕金森氏病等等。


国家药物滥用研究所的神经科学家和科学主任表示,这种新型技术来得比我们想象中要快,在未来 5 年之内,我们或许就能够用“光遗传学”技术治疗大脑方面的疾病。


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